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The Difference Between Ser and Estar in Spanish

In Spanish there are to different ways to express the English verb “to be”, ser and estar.  Although they can both be translated the same in English they cannot be used interchangeably.

The differences between SER and ESTAR in Spanish are outlined below.

Ser – Use the mnemonic CORTO to help you remember when to use ser.

Ccharacteristics – physical characteristics of people or objects as well as personality traits.
  • Soy alta y rubia.  
  • Su novio es muy cómico pero es antipático.  
  • Esta novela es interesante.
occupation – a person’s job or an object’s purpose / function
  • Mis padres son médicos.  
  • ¿Eres estudiante?  
  • Ibuprofen es para aliviar el dolor.
relationship – how people identify themselves in relation to others
  • Ellos son novios.  
  • Ella es mi prima.
time – date, hour and day
  • Hoy es lunes.  
  • ¿Qué hora es?  
  • Son las cuatro de la tarde.
origin – where someone is from and matter from which objects are made
  • Somos de Bolivia.  
  • Las sillas son de madera.

Estar – Use the mnemonic PLACE to help you remember when to use estar.

position – physical position or posture of an object
  • La puerta está abierta.  
  • Tus brazos están quebrados.
location – physical location of people or objects
  • Estamos en la sala de espera.  
  • Mi mochila está debajo de la mesa.
action – actions that are in progress (present progressive)
  • Mi amiga está buscando piso.  
  • Estoy leyendo un libro.
condition – changeable states such as health
  • ¿Estás enfermo?  
  • Estoy muy cansado hoy.
emotion – emotion that is a result of an outside condition, not a personality trait
  • Ella está muy nerviosa porque tiene un examen muy grande hoy.  
  • Cancelaron la clase y por eso los estudiantes están felices.

**One exception to the location rule is the location of events.  In such cases, ser is used.

  • La fiesta es en casa de mi amiga.
  • El concierto es en el Teatro Central.

Ser vs. Estar

There are times when either ser or estar may both be used correctly.  The meaning, however, will change.


Soy aburrido. I am boring.                                    Estoy aburrido. I am bored

Ella es nerviosa. She is a nervous person.          Ella está nerviosa.  She is (feeling) nervous.

Él es guapo. He is good-looking.                          Él está guapo.  He looks handsome.

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